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La playa que visitan 2 millones de personas y esconde una bomba nuclear bajo tierra

La playa San Onofre, en California era un paraíso hasta que la humanidad se interpuso en su camino.

 


La playa San Onofre, en California era un paraíso hasta que la humanidad se interpuso en su camino. Con más de 2 millones de visitantes por año, es un punto amado por los surfers y hasta fue premiada por sus olas y belleza en los 60. También tiene valor histórico, ya que allí cerca hay un sitio sagrado de nativos con 10.000 años de antigüedad. Pero bajo la superficie esconde una gigantesca amenaza.

 

Se trata de 3,6 millones de libras de desechos nucleares provenientes de un grupo de reactores cerrados hace casi una década. Las autoridades lo olvidaron, dejándolo indefinidamente varado, susceptible a amenazas como la corrosión, los terremotos y el aumento del nivel del mar.

 

Ese desperdicio es el subproducto de la Estación de Generación Nuclear San Onofre (Songs), tres reactores nucleares propiedad principalmente de la empresa de servicios públicos Southern California Edison (SCE). Forma parte del largo listado de reactores que Estados Unidos está tratando de retirar, pero son en la actualidad una bomba de tiempo sin una solución a corto plazo.

 

«Es una combinación de fallas, en realidad», dijo Gregory Jaczko, quien presidió la Comisión Reguladora Nuclear (NRC) de los Estados Unidos, el máximo responsable federal, entre 2009 y 2012, de la situación en San Onofre.

 

Los conflictos comenzaron cuando Southern California Edison empezó a registrar varios problemas de seguridad, incluida la fuga de desechos radiactivos y registros de vigilancia de incendios falsificados. Las autoridades comenzaron a seguir de cerca el caso y para enero del 2012 se encendieron las alarmas cuando un nuevo generador de vapor, que había sido colocado hacía apenas un año, comenzó a perder una pequeña cantidad de radiactividad.

 

El informe de la comisión reguladora encontró que los inspectores federales habían pasado por alto las señales de alerta en 2009 y que la empresa había reemplazado sus propios generadores de vapor sin la aprobación adecuada. SCE intentó solucionar el problema, pero decidió en 2013 cerrar la planta para siempre.

 

Parecía un triunfo de la ecología, la playa finalmente volvería a ser el sitio que solía ser, pero los festejos se frenaron de golpe cuando se supo que los desechos nucleares que habían producido permanecerían en el lugar.

 

Según la Ley de Política de Residuos Nucleares de Estados Unidos de 1982, el gobierno federal debía trasladar los desechos a una instalación federal remota y centralizada a partir de 1998. Pero eso nunca sucedió ya que nunca se encontró un lugar apto para trasladar esta bomba de tiempo nuclear, así que en 2015 se aprobó la construcción de una instalación para almacenarlos hasta 2035.

 

En agosto de 2020, los trabajadores concluyeron el proceso de entierro de varios años, cargando el último de los 73 botes de desechos en un recinto de concreto. Por falta de previsión, ahora esta clase de conflictos comienza a repetirse a medida que se cierran los reactores nucleares. La comisión reguladora ahora debe administrar una crisis tras otra.

 

«Desafortunadamente, no fue un gran tema en la comisión reguladora nuclear», dijo a The Guardian, Allison Macfarlane, ex presidenta de la comisión. «En la industria nuclear en general, la parte final del ciclo nuclear recibe muy poca atención. Así que nunca llega a ser ‘oh, este es un tema muy importante, deberíamos estar haciendo algo'». Sin embargo en este caso los riesgos no paran de crecer.

Una bomba de tiempo

 

Es que el problema no solo son los desechos, que están enterrados a unos 30 metros de la costa, por debajo de la autopista I-5, una de las vías más transitadas de EE.UU., sino que también allí se encuentra cerca de un par de fallas que, según los expertos, podrían generar un terremoto de magnitud 7,4.

 

Pero eso no es todo: otro problema potencial es la corrosión. El sitio podría tener un impacto grave en el medio ambiente en el futuro, incluso en el acceso costero y la vida marina. «Estaría expuesto a inundaciones costeras y peligros de erosión más allá de su capacidad de diseño, requiere de protección reemplazando o expandiendo el blindaje de la costa de Songs existente», dice un documento de la Comisión Costera.

La mira puesta en la comisión reguladora nuclear

 

Ahora los ojos apuntan a la NRC, el órgano encargado de custodiar a las empresas nucleares y exigirles que cumplan al pie de la letra con las reglas para evitar catástrofes. Según los más cercanos al tema esta entidad ha repartido demasiadas exenciones y permisos especiales.

 

“El problema que tienen aquí es que la NRC simplemente no está haciendo su trabajo como regulador. Entonces, lo que ha hecho es permitir que la industria determine básicamente las condiciones bajo las cuales se almacena este material de manera temporal en todo el país”, exclamó el contralmirante retirado Len Hering, un especialista en el tema, al diario británico.

 

Mientras tanto, en San Onofre hubo dos incidentes desde el cierre de 2013 que provocaron la ira de activistas y habitantes: En 2018, los trabajadores encontraron un equipo suelto en uno de los botes, lo que provocó un paro laboral de 10 días para garantizar que el error no representara una amenaza para el público.

 

Varios meses después, un recipiente lleno de desechos radiactivos se atascó cuando los empleados lo estaban cargando en el suelo y casi cayó 18 pies. El segundo incidente no se hizo público hasta que un denunciante lo mencionó en un evento comunitario.

 

Por su parte, desde el otro lado de la ventanilla se intenta dar tranquilidad. Al Bates, gerente de asuntos regulatorios de San Onofre, dijo que existe la probabilidad de que ocurran incidentes “provocados por el hombre o por la madre naturaleza” en San Onofre. Pero si lo hacen, dijo, habría poco impacto en la seguridad pública.

 

«El hecho es que sí, hay desechos nucleares de alto nivel. Pero sí, las tecnologías que estamos usando son extremadamente robustas para cualquier escenario posible», afirmó.

 

John Dobken, portavoz de Songs, también enfatizó que los desechos se almacenan de manera segura, pero dijo que «lo correcto sería reubicar los desechos fuera del sitio, una decisión que solo el gobierno puede tomar».

 

En todo este contexto, una de las playas más valiosas y visitadas de Estados Unidos, sigue guardando una bomba nuclear a unos pocos metros de profundidad de la que no parecen aparecer soluciones a corto plazo y pocos piensan en las consecuencias que podría traer un accidente.

 

Hacia eso apuntó Rod Ewing, profesor de seguridad nuclear en el centro de seguridad y cooperación internacional de la Universidad de Stanford, y autor de un informe de 2021 sobre desechos nucleares gastados que se centra en San Onofre.

 

“El problema con nuestro enfoque de análisis de seguridad es que pasamos mucho tiempo probando que las cosas son seguras. No pasamos mucho tiempo imaginando cómo fallarán los sistemas», dijo. «Y creo que lo último es lo más importante».

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