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Texas permitió la peor catástrofe de envenenamiento por monóxido de carbono en la historia reciente de EE. UU.

No había una alarma de monóxido de carbono para advertir a la familia del peligro invisible. Ninguno fue requerido por la ley local o estatal.

 

Envenenamiento por monoxido de carbono

HOUSTON - Cuando Shalemu Bekele se despertó la mañana del 15 de febrero, la casa que compartía con su esposa y sus dos hijos estaba tan fría que sus dedos se sentían entumecidos.

 

Después de abrigarse en capas adicionales, Bekele miró por una ventana escarchada: una tormenta de invierno había barrido Texas, dejando sin electricidad a millones de hogares, incluido el suyo, y cubriendo Houston con una fina capa de nieve helada.

 

“Fue hermoso”, recordó Bekele, de 51 años, que pensó mientras se dirigía afuera para tomar fotos de sus dos hijos, de 7 y 8 años, jugando en su primera nieve. Después de unos minutos, los envió de regreso al interior para que se calentaran debajo de las mantas mientras limpiaba el hielo de su automóvil, sin saber si se esperaba que condujera al trabajo.

 

Mientras tanto, la esposa de Bekele, Etenesh Mersha, de 46 años, tomó una decisión fatídica, repetida por decenas de residentes de Texas que se quedaron sin electricidad esa semana. Desesperada por entrar en calor, entró en el garaje adjunto y giró la llave para arrancar el coche. Mientras el motor zumbaba, proporcionó energía para hacer funcionar la calefacción del automóvil y cargar su teléfono mientras hablaba con un amigo en Colorado, al mismo tiempo, llenando su garaje y su casa con un gas venenoso.

 

No había una alarma de monóxido de carbono para advertir a la familia del peligro invisible. Ninguno fue requerido por la ley local o estatal.

 

 

Cuando Bekele volvió adentro 30 minutos más tarde, encontró a Mersha desplomado en el asiento del conductor, envenenado por los vapores que fluían del tubo de escape del auto. Confundido, la sacudió y la llamó por su nombre. Aún en la línea, el amigo de Colorado suplicó por los parlantes del automóvil que alguien le explicara lo que estaba sucediendo.

 

Sin saber qué más hacer, Bekele, un cristiano devoto, corrió y tomó agua bendita del interior y la salpicó el rostro de su esposa, mientras sus hijos lloraban y gritaban: “¿Qué le pasa a mamá? ¿Lo que está sucediendo?"

 

Fue entonces cuando Mersha vomitó. De repente, él mismo comenzó a sentirse mal, y se preguntó si todos se habrían enfermado por los huevos que había preparado para el desayuno. Presa del pánico, envió a los niños adentro para que tomaran toallas para limpiar a su madre. Antes de que pudieran regresar, ambos niños se derrumbaron en el piso del interior.

 

Bekele se desmayó a continuación y aterrizó con un ruido sordo en el suelo de cemento del garaje mientras el coche seguía funcionando.

 

Después de que se cortó el suministro eléctrico en millones de hogares en Texas durante el congelamiento histórico del estado a mediados de febrero, familias como la de Bekele enfrentaron una opción imposible: arriesgarse a la hipotermia o improvisar para mantenerse calientes. Muchos llevaron parrillas de carbón adentro o hicieron funcionar autos en espacios cerrados, sin darse cuenta de los peligros o demasiado fríos para pensar racionalmente.

 

En su desesperación, miles de tejanos, sin saberlo, liberaron gases mortales en casas y apartamentos que, en muchos casos, no estaban equipados con alarmas de monóxido de carbono que podrían salvar vidas, lo que resultó en la "mayor epidemia de intoxicación por CO en la historia reciente", según el Dr. Neil Hampson, un médico jubilado que ha pasado más de 30 años investigando la prevención y el envenenamiento por monóxido de carbono. Otros dos expertos estuvieron de acuerdo.

 

A raíz de la ola de envenenamientos sin precedentes de hace dos meses, los legisladores de Texas han tomado algunas medidas para proteger a los residentes de futuras catástrofes de monóxido de carbono. Esa elección limita más de una década de advertencias ignoradas e inacción que resultó en que Texas sea uno de los seis estados sin requisitos estatales para alarmas de monóxido de carbono en los hogares, encontraron ProPublica, The Texas Tribune y NBC News.

 

En cambio, Texas tiene un mosaico confuso de códigos locales, con protecciones desiguales para los residentes y aplicación limitada, todo lo cual probablemente contribuye a muertes innecesarias, dijeron expertos en políticas de salud.

 

Se han confirmado al menos 11 muertes y más de 1,400 personas buscaron atención en salas de emergencia y clínicas de atención urgente por intoxicación por monóxido de carbono durante la interrupción de una semana en Texas, solo 400 menos que el total para 2020. Los niños representaron el 42% de los casos. Los totales no incluyen a los residentes que fueron envenenados pero que no buscaron atención o aquellos que fueron tratados en hospitales y clínicas de atención de urgencia que no informan voluntariamente los datos al estado.

 

Los tejanos negros, hispanos y asiáticos sufrieron una parte desproporcionada de las intoxicaciones por monóxido de carbono, según descubrieron ProPublica, The Texas Tribune y NBC News basándose en una revisión de los datos de los hospitales estatales. Esos grupos representaron el 72% de las intoxicaciones, mucho más que el 57% de la población del estado.

 

Durante las últimas dos décadas, la gran mayoría de los estados han implementado leyes o regulaciones que requieren alarmas de monóxido de carbono en residencias privadas, a menudo después de muertes notorias o envenenamientos masivos durante tormentas.

 

Pero en Texas, donde los principales legisladores a menudo promueven la responsabilidad personal sobre los mandatos estatales, los esfuerzos para aprobar requisitos similares de monóxido de carbono han fracasado repetidamente.

 

Los legisladores presentaron una serie de proyectos de ley destinados a reacondicionar la red eléctrica del estado después de la tormenta, que tuvo sus efectos más devastadores del 14 al 17 de febrero. Las temperaturas se hundieron en un solo dígito, casi 4.5 millones de hogares y negocios de Texas se quedaron sin electricidad en el pico de la tormenta y más de 150 personas murieron, muchas de ellas congeladas en sus hogares.

 

Las demandas de cambio provocaron una serie de renuncias, pero, con prácticamente todos los medios y el enfoque legislativo en las fallas regulatorias que causaron el corte de energía, se prestó poca atención a las alarmas de monóxido de carbono. El resultado fue una importante oportunidad perdida para aprobar reformas después de "una crisis de salud pública totalmente prevenible", dijo Emily Benfer, profesora visitante de la Facultad de Derecho de la Universidad Wake Forest en Carolina del Norte, que se especializa en riesgos para la salud de la vivienda.

 

Este año, los legisladores están considerando una modernización más amplia de los códigos de construcción estatales que no está relacionada con la tormenta de febrero. Si la medida se aprueba, requeriría alarmas de monóxido de carbono en algunas casas y apartamentos nuevos, pero no en aquellos construidos o renovados antes de 2022. Y permitiría a los gobiernos locales optar por no participar.

 

"Es completamente impactante", dijo Benfer. "En una sola semana tenemos evidencia concreta del desprecio deliberado de un gobierno estatal por la salud y seguridad de los residentes más vulnerables del estado".

"Desastre de salud pública"

 

Bekele y Mersha llegaron a Houston desde Etiopía hace una década con el sueño de una vida mejor para su familia. Durante años, vivieron en un apartamento pequeño y apartaron sus ganancias como empleados de gasolineras hasta que pudieron comprar una casa. En 2017, compraron la casa adosada de tres habitaciones en el suroeste de Houston, donde planeaban ver crecer a su hijo, Beimnet, y a su hija, Rakeb.

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